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Un test de toxicité développé par l'unité d'Entomologie sur les larves d'abeilles, est adopté au niveau international

L’évaluation des risques liés à l’utilisation de pesticides en agriculture est une étape clé pour l’autorisation de mise sur le marché de ces produits. Elle repose notamment sur des tests qui mesurent leurs effets sur les organismes non-cibles comme les abeilles. L'unité d'Entomologie a développé un test de toxicité sur les larves d’abeilles, adopté par la France en 2007. Cette homologation s’est étendue le 26 juillet 2013 aux 34 pays de l’OCDE. C’est le premier test sur larves pour lequel l’exposition au produit testé est parfaitement contrôlée.

Larves d'abeilles élevées in vitro pour tester des pesticides de façon parfaitement contrôlée. Unité expérimentale d'Entomologie, Poitou-Charentes © Armelle Pérennès
Par Service presse Inra - Service communication Inra Poitou-Charentes
Mis à jour le 20/12/2013
Publié le 28/11/2013

Pour répondre à la demande des experts, l'unité expérimentale d'Entomologie a mis au point un test sur les larves d'abeilles dans des conditions où l'exposition au pesticide est contrôlée, contrairement au test qui était en vigueur jusqu'à maintenant. Les agents de l'unité ont élaboré une méthode d'élevage des larves in vitro standardisée, conçue pour être facilement transposable aux laboratoires agréés en charge de l'évaluation des pesticides.

Élever des larves d'abeilles de manière standardisée

En pratique, les larves prélevées dans une ruche sont élevées artificiellement dans une étuve. Placées dans des cupules en plastique imitant les alvéoles de la ruche, les larves reçoivent une alimentation contrôlée à base de gelée royale, de sucres et d'extraits de levure. Elles flottent dans ce milieu nutritionnel semi-liquide et s'alimentent à leur rythme. Avec de procédé d'alimentation, les larves se développent aussi bien qu'en conditions naturelles.

Contrôler l'exposition des larves aux pesticides à tester

Dans la nature, les larves peuvent aisément être exposées aux pesticides par l'ingestion de nectar de fleurs contaminées mais les quantités ingérées ne peuvent alors pas être mesurées. En conditions in vitro au contraire, le pesticide à tester est introduit en concentration connue dans le milieu nutritif. Contrôlant parfaitement la consommation des larves, on peut ainsi déterminer la dose journalière de pesticide ingérée.

Le produit peut être testé pendant les 6 à 7 jours que dure la vie larvaire, soit en mode chronique, soit en mode aigu, avant le passage au stade nymphal. La mortalité est ensuite détectée par l'immobilisme des larves, suivie d'une décomposition rapide. Le test présente aussi l'avantage de pouvoir observer des effets différés sur nymphes et sur adultes, certains produits pouvant ne pas produire d'effets immédiats mais induire des mortalités tardives.

Ce test sur larves a été mis au point avec le diméthoate, un insecticide de référence qui présente une toxicité élevée pour l'abeille, puis a été testé sur plusieurs familles de molécules.

Une batterie de tests, du laboratoire aux conditions naturelles

Le test in vitro sur larves permet d'établir, pour un produit donné, la dose à partir de laquelle ce produit présente une toxicité. Il offre les conditions d'exposition les mieux contrôlées pour un coût moindre, comparé à un test conduit sous serre par exemple. Il pourrait aussi être utilisé pour un premier tri des molécules à tester. Ce test, accepté en France par la Commission des essais biologiques (CEB) en mars 2007, a ensuite été proposé au niveau de l'Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE), qui vient de l'adopter en tant que ligne directrice en mode d'exposition aiguë. La version chronique fera l'objet dans les mois à venir d'un document guide qui, après une validation par un test entre plusieurs laboratoires, sera proposée comme ligne directrice.

OEDC (2013), Essai n°237 : Essai de toxicité larvaire chez l'abeille domestique (Apis mellifera), par exposition unique

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Santé des plantes et environnement